De Venlose locatie van Fontys viert feest, want het opleidingsinstituut bestaat een kwart eeuw. Wouter Josso, directeur Fontys International Business School Venlo, blikt samen met oud-directeur Jo Grouls  terug op de afgelopen 25 jaar en vooruit op de toekomst van de internationale hogeschool, die samenwerkt met 125 universiteiten over de hele wereld.

Als je voorbij de campus aan de Tegelseweg rijdt, valt je meteen iets op: de reeks vlaggen uit verschillende landen die fier wappert aan de rand van de campus. “Ze staan niet voor de landen zelf, maar representeren de 4.000 studenten uit meer dan 50 landen die hier een bachelor of master volgen”, legt oud-directeur Jo Grouls uit. De studenten komen uit alle continenten, van Azië tot (Zuid-)Amerika en Afrika. “Het laat zien tot wat voor een mooie, internationale plek we zijn uitgegroeid in de afgelopen 25 jaar.”

‘Vroeger was er een tekort aan data, tegenwoordig een overvloed. Studenten bereiden zich thuis al voor en brengen dit op school in praktijk’

Internationale hogeschool
De campus van Fontys Venlo lag eerst op de Laaghuissingel. “De opleidingen die destijds werden aangeboden waren logistiek, techniek, pabo en economie”, vertelt Grouls. Begin jaren negentig verhuisde de campus naar de Tegelseweg en rond die tijd werd er voor het eerst een Duitstalige economische opleiding aangeboden op de Venlose locatie.

“In Venlo begreep men dat je hier met de Duitsers leeft en andersom”, zegt Grouls. “Maar het ministerie in het westen vond dat maar vreemd. Ook de Fontys-organisatie zelf vroeg zich weleens af of we het in Venlo wel zouden redden.” Grouls herinnert zich dat er op de locatie regelmatig audits plaatsvonden en de school kreeg het advies om zich meer op het internationale aspect te richten. “Toen kwamen er naast Duitse ook Engelstalige studies bij en kregen we steeds meer exchange programma’s met universiteiten over de hele wereld. Zo is Fontys Hogescholen Venlo langzaam uitgegroeid tot een internationaal getinte hogeschool.”

Nieuwe vorm lesgeven
In 25 jaar tijd kan er veel veranderen, zo weet Grouls. “De aanpak van het lesgeven is compleet anders. Vroeger was de leraar koning, tegenwoordig moet de leraar passen in de lesomgeving.” Bij de veranderingen in het lesgeven veranderde vaak ook de inrichting van de school. “Rond 2003 hebben we vele ovaalvormige cabines gebouwd, omdat studenten behoefte hadden zich in kleine groepjes te treffen. ‘Die Eier’ noemden onze Duitse vrienden het. Inmiddels zijn bijna alle cabines weer verwijderd.” Volgens de huidige directeur, Wouter Josso, focust Fontys Hogescholen Venlo zich momenteel op ‘projectgestuurd leren’. In groepen van zestig studenten en twee leraren wordt er aan projecten gewerkt. “Je krijgt een hele andere dynamiek, er is veel meer co-creatie.”

Toch staat ook alweer het volgende concept klaar. Praktijkgericht werken wordt volgens Josso steeds belangrijker. “Vroeger was er een tekort aan data, tegenwoordig een overvloed. Studenten bereiden zich thuis al voor en kunnen dit op school in praktijk brengen.” Fontys Hogescholen Venlo gaat daarom het werkveld en onderzoekers uitnodigen in de klas en zet leraren neer als coach. Ook gaan studenten projecten uitvoeren bij specifieke laboratoria, field- en living labs. “Ze gaan zich bezighouden met problematieken die in de regio spelen, ondersteund door het bedrijfsleven. Zo willen we de regio versterken.”

‘Fontys for Society’
Fontys Venlo heeft een nieuwe strategie, namelijk: ‘Fontys for Society’. “Dit betekent dat we in, met en voor de regio bezig zijn”, zegt Josso. Hij noemt Venlo ‘een unieke regio’ en ‘het centrum van Europa’. “Binnen een straal van 150 kilometer vanuit Venlo heb je de Randstad, het Ruhrgebied en je zit zo in het centrum van de macht in Brussel.” Volgens de directeur wordt dat af en toe nog te weinig beseft, omdat men te veel naar landsgrenzen kijkt. “We hebben al een schat aan contacten met bedrijven in de regio, maar gaan met ‘Fontys for Society’ ons netwerk nog meer verbreden.” Fontys Hogescholen werkt hiervoor niet alleen samen met bedrijven uit de regio, maar ook met verschillende Venlose scholen. “We voeren gezamenlijk opdrachten uit het bedrijfsleven uit. Hierbij worden studenten van verschillende opleidingsniveaus in groepjes geplaatst, omdat sommige vragen niet ophouden op universitair-, hbo- of ROC-niveau. Je hebt iedereen nodig; men versterkt elkaar. Dat vind ik het mooiste aan dit project.”